Массовое вымирание в конце мелового периода уничтожило динозавров, пощадив только птиц, — но были ли это падение процветающей империи или последний забитый гвоздь в крышку гроба? Новая находка китайских ученых доказывает, что разнообразие гигантских ящеров начало снижаться задолго до падения знаменитого астероида.

Китайские динозавры
© phys.org
Китайские динозавры последних двух миллионов лет перед массовым вымиранием
Шестьдесят шесть миллионов лет назад в землю врезался гигантский астероид, который запустил одно из самых страшных массовых вымираний в истории нашей планеты. Доминировавшие на планете рептилии, в том числе все нептичьи динозавры, вымерли, освободив дорогу современным «хозяевам Земли» — млекопитающим и птицам.

До сих пор ученые спорят, в каком состоянии были экосистемы позднего мелового периода перед падением Чикшулубского астероида: находились ли динозавры в упадке или процветали, не подозревая о своей судьбе. В то время как одни исследователи утверждают, что гигантские ящеры не собирались вымирать в конце мезозоя, другие говорят, что к тому времени их разнообразие заметно снизилось, так что удар астероида лишь поставил в этой истории точку.

И теперь у сторонников второй теории появилось еще одно доказательство, найденное китайскими палеонтологами. Ученые изучили более тысячи образцов ископаемых яиц и яичной скорлупы из бассейна Шаньян в центральном Китае и около пяти с половиной тысяч геологических образцов, чтобы точно датировать каждый образец окаменевшей скорлупы. Затем они составили 2-миллионолетнюю временную шкалу с разрешением около 100 тысяч лет, которая охватила самый конец мелового периода перед массовым вымиранием.

На основании этих данных палеонтологи выявили снижение разнообразия динозавров задолго до падения астероида: вся тысяча образцов яиц, собранных в Шаньяне, представлена лишь тремя типами, из которых два принадлежат беззубым динозаврам-овирапторидам, а третий - травоядному гадрозавриду. Не блещут разнообразием и костные окаменелости динозавров того же времени: помимо овирапторов и гадрозавров в Шаньяне жили также хищные тираннозавриды и длинношеие зауроподы, но их разнообразие было существенно ниже, чем, скажем, за десять миллионов лет до вымирания.

дромеозавриды
© blog.everythingdinosaur.com
За миллионы лет до массового вымирания разнообразие китайских динозавров было существенно выше: там жили панцирные анкилозавры и мелкие хищные дромеозавриды
Учитывая данные из Северной Америки, можно предположить, что снижение разнообразия динозавров в конце мелового периода носило массовый характер, по крайней мере в Северном полушарии. Изменения климата, извержения вулканов и другие факторы дестабилизировали мезозойские экосистемы: удар астероида оказался последней соломинкой, и спина империи динозавров в конце концов сломалась.

Исследование опубликовано в журнале Proceedings of the National Academy of Sciences.