Ученые выяснили, что до сих пор недооценивали диаметр небесного тела, при падении которого образовался самый обширный ударный кратер на нашей планете — Вредефорт в Южной Африке. Новые оценки его размеров объясняют и то, почему выброшенные этим ударом породы обнаруживаются в Карелии.
Вредефорт
© NASA
Остатки импактной структуры Вредефорт: вид из космоса
Сегодня на поверхности Земли идентифицировано 190 ударных кратеров. Самый крупный из них — южноафриканский кратер Вредерфорт, диаметр которого оценивается в 250-280 километров. Он образовался в результате падения небесного тела около двух миллиардов лет назад, что делает его еще и одним из самых древних на планете.

Проведенные ранее расчеты показали, что это мог быть астероид диаметром 10-15 километров, двигавшийся на скорости 15 километров в секунду. Однако новая работа ученых из Рочестерского университета в США показала, что мы сильно недооценивали его размеры. Судя по этим данным, небесное тело набирало 20-25 километров и врезалось в поверхность Земли на скорости до 20 километров в секунду. Статья Мики Накаджимы (Miki Nakajima) и его коллег опубликована в The Journal of Geophysical Research.

За прошедшие миллиарды лет эрозия и другие геологические процессы почти стерли очертания Вредефорта. Скорее всего, за это время он стал несколько меньше, но изначально мог достигать почти 300 километров в поперечнике. К тому же большую часть его площади сегодня занимают сельскохозяйственные угодья, что дополнительно затрудняет оценки истинных размеров кратера, а значит, и тела, которое его оставило.
эпицентр древней катастрофы
© Geoff Mason, UNESCO WHC
Так выглядит эпицентр древней катастрофы сегодня. Купол кратера Вредефорт внесен в список объектов Всемирного наследия ЮНЕСКО
В своей работе американские ученые опирались на новые данные о его очертаниях, а также использовали модель iSALE, позволяющую симулировать импактные (ударные) события. Расчеты показали, что 15-километровое тело на скорости 15 километров в секунду могло создать кратер не более 172 километров в диаметре. Чтобы создать кратер больших размеров при скорости 15 километров в секунду, астероид должен был достигать 25 километров в диаметре либо двигаться значительно быстрее.

Эти цифры ученые использовали и для исследования того, как в дальнейшем распределялась масса, выброшенная ударом небесного тела. Сегодня ее отложения находят даже в России, в Карелии. Исходя из характеристик этого слоя, а также опираясь на свою модель, авторы работы показали, что во времена падения астероида эта местность располагалась на расстоянии всего лишь 2000-2500 километров от него — куда ближе, нежели сегодня.

Новые оценки делают это небесное тело намного значительнее, чем даже знаменитый астероид, падение которого связывают с кратером Чиксулуб и мел-палеогеновым вымиранием, в результате которого исчезли все нелетавшие динозавры.
«В отличие от Чиксулуба, импактное событие Вредефорт не оставило следов массового вымирания, поскольку в то время существовали лишь одноклеточные живые организмы и не было никаких деревьев. Однако его влияние на глобальный климат могло быть даже более значительным, чем у Чиксулуба», — пояснил Мики Накаджима.