За свою долгую историю Земля пережила несколько периодов, когда за геологически короткий срок исчезало множество видов живых организмов. Причины тому были самые разные — от извержений вулканов до удара астероида. Теперь ученые установили, что вызвало самое первое массовое вымирание, случившееся 550 миллионов лет назад.
Отпечаток диккинсонии
© Scott Evans
Отпечаток диккинсонии, одного из причудливых животных эдиакарского периода
Изменения окружающей среды, такие как глобальное потепление или сокращение количества кислорода, могут привести к массовому вымиранию животных, а также глубокому нарушению и реорганизации экосистемы. Именно это случилось на Земле, к примеру, во время массового пермско-триасового вымирания, когда уровень кислорода в атмосфере упал до 12 процентов (для сравнения, сегодня его уровень составляет 21 процент).

Однако это была не первая и даже не самая серьезная попытка планеты «задушить» живущих на ней существ, ведь за четверть миллиарда лет до этого, около 550 миллионов лет назад, Земля пережила первое массовое вымирание в истории. Его жертвами стали примитивные животные, представители так называемой эдиакарской биоты: одни из них были похожи на ползающие листья, другие — на сидячие кувшинчики, третьи — вообще ни на что.

Исследователи из Вирджинского политехнического института (США) проанализировали состав жертв массового вымирания (всего 20 процентов видов можно обнаружить в более поздних геологических слоях) и выяснили, что оно не «косило» всех без разбора. Напротив, оно действовало на удивление избирательно: в основном пострадали те виды, чье строение и поведение (например, крупные размеры при относительно малой поверхности тела и сидячий образ жизни) свидетельствуют о сильной зависимости от уровня растворенного в воде кислорода.

Иными словами, причиной первого массового вымирания скорее всего стало удушье: по какой-то причине, которую исследователи пока не в силах назвать, морская вода лишилась значительной части растворенного в ней кислорода. Возможно, это произошло из-за глобального потепления (теплая вода легче теряет кислород, вдобавок в ней активнее размножатся микроорганизмы, поглощающие этот газ при дыхании), вызванного движением тектонических плит, извержениями вулканов, столкновением с астероидом или чем-то еще.

Несмотря на печальные последствия для животных тех времен, массовое вымирание послужило для «расчистки плацдарма», после чего в морских экосистемах начали доминировать не причудливые «черновики», а уже чуть более знакомые нам животные, среди которых — вполне современные на вид губки, медузы и гребневики.

Также ученые предупреждают, что в ситуации нынешнего климатического кризиса данные 550-миллионолетней давности выглядят тревожно: кто знает, не приведет ли нагревание Мирового океана к новому приступу земного удушья?

Исследование опубликовано в журнале Proceedings of the National Academy of Sciences.