Зонд "Кассини" успешно совершил первый пролет через пустоту между кольцами Сатурна и планетой-гигантом и получил самые детальные фотографии и видеозаписи ураганов в верхних слоях его атмосферы, сообщает НАСА.

© NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
"Ни один другой зонд не подлетал так близко к Сатурну. Мы только могли предполагать, опираясь на теорию и предсказания, полученные благодаря нашим пролетам через кольца Сатурна, что именно нас будет ожидать в промежутке между кольцами и планетой. Я рад всем сообщить, что Кассини успешно пролетел через эту "дыру" и остался в великолепной форме", — заявил Эрл Мейз (Earl Maize), руководитель миссии "Кассини" в НАСА.

В минувшую субботу "Кассини" официально начал последнюю фазу в своей жизни, в последний раз встретившись с Титаном. Сближение с этой луной Сатурна помогло зонду поменять траекторию полета и выйти на курс столкновения с планетой-гигантом, в атмосфере которой он сгорит в середине сентября этого года, совершив 22 пролета через промежуток между кольцами и их "властелином".

Вчера вечером "Кассини" совершил первый подобный "пируэт", максимально тесно сблизившись с Сатурном и получив массу новых научных данных по устройству недр и атмосферы планеты-гиганта. Для дополнительной защиты зонда НАСА развернуло главную антенну "Кассини" таким образом, что она стала своеобразным "щитом", защищавшим космический аппарат от ударов пылинок и микроастероидов.

Как отмечают в НАСА, зонд фактически коснулся верхнего слоя облаков Сатурна, пролетев всего в 3000 километрах от их поверхности, и на обратном пути очень близко подошел к внутренней границе его колец, сблизившись с ними на 300 километров. Сам промежуток между кольцами и атмосферой Сатурна составляет всего 1,5 тысячи километров, что означает, что "Кассини" фактически вошел в атмосферу Сатурна во время этого пролета. По словам ученых НАСА, зонд пролетел через те ее регионы, где плотность и давление сатурнианского "воздуха" были равны земному.

"Гвоздем" научной программы стали сверхдетальные фотографии ураганов Сатурна, снятые в момент максимального сближения с планетой. Эти снимки и другие данные, как надеются ученые, помогут нам понять, как работает атмосфера планеты-гиганта и поможет раскрыть тайну рождения колец.