Космический телескоп НАСА Hubble («Хаббл») получил изображение самой далекой прибывающей в Солнечную систему активной кометы, когда-либо наблюдаемой астрономами, которая находится на расстоянии примерно 2,4 миллиарда километров от Солнца (за пределами орбиты Сатурна). Слегка разогретая лучами далекого Солнца, эта комета развивает рассеянное облако газа и пыли диаметром 120 000 километров, называемое комой, вокруг крохотного, твердого ядра из замороженных газа и пыли. Эти наблюдения позволяют рассмотреть самые ранние признаки активности, когда-либо наблюдаемые для комет, впервые входящих в Солнечную систему.

Эта комета, получившая обозначение C/2017 K2 (PANSTARRS), или "K2", двигалась к нам в течение нескольких миллионов лет из своего исходного расположения, ледяных окраин Солнечной системы, где температура составляет примерно -262 градуса по Цельсию. Орбита кометы указывает на то, что она происходит из облака Оорта, сферической области диаметром примерно один световой год, в которой, предположительно, находятся сотни миллиардов комет. Кометы представляют собой ледяные остатки материала, из которого происходило формирование Солнечной системы 4,6 миллиарда лет назад.

«Комета К2 находится настолько далеко от Солнца и имеет настолько низкую температуру поверхности, что активность этой кометы, мы уверены, связана не с испарением водяного льда, как в случае большинства других комет, а с сублимацией (переходом из твердого агрегатного состояния напрямую в газообразное) замороженных газов, таких как кислород, азот, моно- и диоксид углерода. Именно это делает комету К2 особенной. Эта комета находится так далеко от нас, что водяной лед на ее поверхности тверд как камень!», - рассказал Дэвид Джуитт (David Jewitt) из Калифорнийского университета в Лос-Анджелесе, США, главный автор нового исследования.

Комета К2 была открыта в мае 2017 г. при помощи обзора неба Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System (Pan-STARRS), расположенного на Гавайях, а затем Джуитт и его коллеги провели дополнительные наблюдения этой кометы при помощи камеры Wide Field Camera 3 космического телескопа НАСА/ЕКА Hubble.

Работа опубликована в журнале Astrophysical Journal.